Interview met Cedar Point’s Tony Clark

De laatste dagen van onze East Coaster Tour bracht ik door in Cedar Point, het walhalla der achtbanen. Ik had een fantastische tijd in het park en genoot van een welverdiende nachtrust in het historische on-site Breakers hotel. Steel Vengeance was het hoogtepunt van het bezoek aan Cedar Point én van de gehele trip. En alsof dat allemaal nog niet fantastisch genoeg was, was meneer Tony Clark, Cedar Point’s head of communications, zo vriendelijk om eventjes tijd te maken voor een leuk gesprek.

Mijn eerste vraag gaat natuurlijk over Steel Vengeance. Hoe verliep de samenwerking met RMC?

“Ze waren fantastisch om mee samen te werken. We wisten dat we iets met Mean Streak wouden doen en we zagen alles wat ze tot nu toe gedaan hebben. We wisten dat zij heel waarschijnlijk onze partner gingen worden, we wisten nog niet of we nog een houten ervaring wouden creëeren of toch voor de stalen ervaring zouden gaan. Uiteindelijk besloten we voor de stalen ervaring te gaan en daarmee hebben we nu Steel Vengeance staan! Ze hebben echt een knappe coaster neergezet.”

Mean Streak was niet erg populair bij de fans en van zodra RMC op de markt verscheen begonnen zij achter een RMC conversie voor Mean Streak te vragen. Het heeft eventjes geduurd maar het is er nu toch van gekomen. Hadden jullie nog twijfels over RMC en was het pijnlijk om Mean Streak te laten gaan?

(lacht) “Ik denk niet dat het pijnlijk was om Mean Streak te moeten laten gaan. Het was net als andere oude houten achtbanen. Het was niet erg plezant om te berijden en het was niet meer zo spannend als vroeger… Ze (RMC) deden de juiste dingen op de juiste tijd. We waren met hen aan het praten zo’n twee à twee-en-een-half jaar geleden om te kijken of dit iets was wat zij zou wouden doen. Ze accepteerden en kwamen met verschillende ideëen en schetsen, en uiteindelijk zeiden we ‘ja’.”

Er waren wat problemen met Steel Vengeance na een botsing tussen twee treinen. Het reed met één trein vanaf dan, nu met twee treinen. Kan je ons een update over de situatie geven?

“De fabrikant van de baan, RMC, is nog altijd aanpassingen aan de baan aan het maken. We hopen om met drie treinen te werken uiteindelijk. Voorlopig zijn de aanpassingen gemaakt voor twee treinen. Dus het is RMC’s taak om nu de aanpassingen te maken die de derde trein mogelijk maakt.”

Wat is je favoriete achtbaan? Niet perse van het park maar all-time.

“Hey die vraag kan je niet vragen! Mijn favoriete achtbaan is Millenium Force, ook de andere parken erbij in beschouwing genomen. Millenium Force was de eerste achtbaan die ik reed toen ik het park voor de eerste keer bezocht, dus het zal daardoor altijd mijn favoriet blijven. Steel Vengeance is geweldig maar Millenium Force blijft mijn favoriet.”

Heb je al eens een Europees park bezocht? Kijkt Cedar Point naar de Europese parken om inspiratie voor nieuwe rides op te doen?

“We proberen alles wat er in onze industrie gebeurt in de gaten te houden, of dat nu in de Verenigde Staten of Europa is. We bezoeken andere parken om te zien wat zij aan het doen zijn en andere parken bezoeken ons om te zien wat wij doen. Eigenlijk zijn we een kleine familie. De idustrie waarin we zitten is op zich niet zo groot, dus we kennen elkaar wel een beetje en we houden elkaar in het oog. We delen uiteraard geen geheimen natuurlijk! Ik hoop volgend jaar eindelijk naar Europa Park te gaan en eens goedendag te zeggen aan die mannen daar. En ook om gewoon een paar dagen in Duitsland door te brengen, ik kijk er naar uit.”

Als head of communications is één van je taken om Cedar Point te verkopen aan de gasten en het voor hen zo aantrekkelijk mogelijk te laten overkomen. Is dat gemakkelijk met zoveel topcoasters? Hoe vul je die taak in?

“Het is altijd makkelijker gezegd dan gedaan, maar uiteindelijk is het vrij moeilijk want we willen dat gasten meer dan één dag verblijven. Voor iemand die van ver komt is het makkelijker om te beslissen om twee dagen te blijven. Maar voor een lokaal iemand uit bv. Cleveland, Toledo, Ohio… is het moeilijk om die boodschap over te brengen en mensen hun gedacht te veranderen dat we meer zijn dan enkel maar een pretpark dat je eens als daguitstap doet. We proberen hen te vertellen ‘nee, er is nog zoveel meer’! We hebben het strand, het Cedar Point Shores water park, activiteiten op het meer en er zijn de Lake Erie eilanden die je kunt bezoeken door middel van een excursie. Er zijn dus heel wat opties om er een volwaardige vakantie van te maken en dat is het moeilijkste gedeelte aan mijn job. Het bestaat uit daarover praten en mensen enthousiast te maken om er een meerdaagse vakantie van te maken.”

Cedar Point ligt op een schiereiland en heeft daarom een beperkte landoppervlakte. Zou men ooit de parking opgeven voor extra uitbreidingsruimte of moet het park het qua oppervlakte doen met wat er nu is?

“Dat is een vraag die we veel krijgen. We zijn niet ingesloten, aardrijkskundig zijn we dat wel maar binnenin het park verplaatsen we gewoon de zaken rond. Als een attractie op een plaats ligt waar we iets groter willen bouwen verplaatsen we die attractie gewoon naar een andere plaats. En we zullen wel ruimte vinden, er is nog genoeg ruimte op ons terrein dus we hebben nog niet het gevoel dat we naar de parking moeten kijken. We zijn creatief in ruimte vrij krijgen en het verplaatsen van attracties en gebouwen. Zolang we dat kunnen, is er geen nood om parkeerruimte te verliezen.”

Wilt Cedar Point het resort ook verder uitbreiden? En zal het dan een uitbreiding zijn op het eiland of op het vasteland?

“Zoals ik al zei is het moeilijk om mensen hier te laten verblijven. We hebben fantastische hotels en daar gaan we altijd voort op bouwen. Ik kan niet zeggen of we binnenkort al dan niet een nieuw hotel zouden openen, we hebben juist een nieuwe toren van zes verdiepingen toegevoegd aan het Breakers hotel. We hebben ook verschillende nieuwe plaatsen voor caravans geopend, luxe caravans in Whitehouse Point. Die plaatsen doen het voorlopig goed voor ons. Maar in de toekomst moeten we misschien uitbreiden, dat ligt nu echter nog niet op tafel. We hebben nog niet echt besloten wat we gaan doen. We willen dat dit een plaats is waar je makkelijk kan overnachten en als dat betekent dat we meer kamers nodig hebben, zullen we meer kamers toevoegen.”

Hoe balanseer men tussen het toevoegen van nieuwe achtbanen en andere attracties en infrastructuur? Want de achtbanen trekken het meeste volk maar het park heeft natuurlijk ook andere zaken nodig…

“Met de achtbanen die we hebben is het logisch dat we als achtbaan hoofdstad van de wereld gezien worden. We hebben een erg goede collectie, 18 stuks. Maar we hebben ook gewoon 71 attracties in totaal, dat is het hoogste aantal attracties ter wereld! Dus zelfs als je de achtbanen wegneemt is er nog heel wat waar de mensen op kunnen. We moeten blijven zoeken wat de juiste mix is. Een nieuwe achtbaan elk jaar kunnen we niet doen, dat is te duur, dat is voor elk park ter wereld te duur. Dus dan kijken we naar welke familie attracties we nog missen, hebben we nog nood aan een restaurant, moeten we een nieuw hotel openen, heeft het waterpark een uitbreiding nodig… We bekijken dus al die zaken en luisteren tenslotte wat de gasten willen. Gasten vertellen ons wat ze missen en zo kunnen we rekening houden met die feedback. We stellen een lijst op, vergelijken alles met elkaar en maken uiteindelijk de beslissing. Dat is zowat de formule die we gebruiken. Het is niet gewoon om de twee jaar een achtbaan, het hangt gewoon af van de markt. Welk product is beschikbaar, want soms is er een nieuw product dat we willen die we nog niet hebben.”

Is er nog een record dat je graag in Cedar Point wil zien staan?

“We breken constant records, dus ik weet niet zo goed of er een specifiek record is dat we willen breken. Vaak breken we gewoon een record als we attracties bouwen! We zullen zien, je gaat nog even moeten wachten…” (lacht)

Zijn sommige zaken zoals het Emporium of Blue Streak onaantastbaar voor het park vanwege hun leeftijd en historische waarde?

“Blue Streak is onze oudste houten achtbaan, een attractie zoals dat heeft heel veel waarde hier. Het is naar ons lokaal sport team vernoemd, dat is dus het soort attractie dat we willen behouden en onderhouden zodat we zeker zijn dat het nog jaren mee kan. Er zijn bepaalde gebouwen in het park die een historische waarde hebben, de vraag is of ze echter goed genoeg gebruikt worden. Is er iets wat we kunnen doen om dat te verbeteren? Is het zinvol ze nog te behouden? Moeten we het afbreken en iets soortgelijks opnieuw bouwen? Dat zijn allemaal zaken die we in overweging nemen. Maar attracties zoals Blue Streak en de carroussel zijn attracties die hier nog lang zullen blijven.”

De laatste vraag komt van een vriend. Hij wil weten hoeveel elektriciteit Cedar Point verbruikt op een dag en hoeveel daarvan naar Top Thrill Dragster gaat.

(lacht) “Zelfs mij tonen ze de elektriciteitsrekeningen niet maar het is veel! Je moet ons niet als park bekijken, maar als een kleine stad… Een kleine stad heeft een brandweer, politie departement, elektriciteitsvoorzieningen, watervoorzieningen, riolering,… Wij hebben ook zo zaken die een kleine stad ook heeft. Tel al die zaken op en besef dat elke dag dat we open zijn, we ook 24/7 functioneren. Natuurlijk is het elektriciteitsverbruik overdag groter dan ’s nachts. We hebben hotelgasten en die willen ’s nachts hun GSM opladen. Als je het zo allemaal bekijkt is het heel erg veel natuurlijk, hoeveel precies weet ik niet. Wicked Twister en Maverick verbruiken waarschijnlijk het meeste want dat zijn elektrisch gestuurde attracties. Dragster gebruikt hydraulische technologie en dat verbruikt ook wel wat energie maar als je ziet hoe vaak Wicked Twister en Maverick hun LSM/LIM motoren gebruiken… Dat vraagt ook heel wat energie!”

Geef een reactie